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2016美国科技圈趋势:“生物黑客” 是门大生意

 

如果说蜘蛛能做人类的良师,那它首先教的应该是如何结好网。 拜蜘蛛为师的创意,正是新生代公司Bolt Threads诞生的灵感。这家位于加州小城埃默里维尔的服装公司依靠科技的力量破解了蛛丝的秘密,将蜘蛛结网的诀窍变成了为自己带来财富的一门好生意。Bolt Threads计划明年发布运用自然界蛋白质的全新产品,利用这种新材料制造的纤维和纺织品不但可以满足基本的现实需求,也能用于开发足以掀起变革的新品。条条大路通罗马,创业者有很多方法可以借助高科技获得成功。有人将Bolt Threads这类企业称为“生物黑客”,因为他们参照生物作用的过程制造出了更好的产品。还有人更喜欢称这些企业运用的技术为“合成生物学”或者“新一代生物科技”。所有这类通俗简称,似乎都指向那些在非工业领域小型实验室完成研发工作的公司,其中有的公司甚至会用新颖的科学理念去改善人类的健康状况。不管人们怎么称呼他们,资本市场已经看好立足生物学的初创公司了。而且,这类市场正在取得资本的大力支持。根据市场研究机构Allied Market Research去年发布的一份报告预计,到2020年,全球合成生物市场规模将会增至387亿美元。一些轶事也能充当佐证,给这一市场的美好前景增添希望。还记得几年前国外流行的“防弹咖啡”吗?当时传说如果挑选由纯草食奶牛所产牛奶制成的黄油,将其加入咖啡中,这样调制出来的黄油咖啡有极佳的瘦身效果。虽然此配方的效力未经证实,但相关新闻立即引起全球关注,还赢得了Tim Ferriss这类知名投资者的支持。现在的大型超市都可以买到所谓“功能型”饮料,商家称其为代餐饮品,甚至标榜为终极食品,它们实质上不过是碱性的枫糖水。然而,就是这类饮料,博得了Facebook联合创始人Andreessen Horowitz这种资深投资人的青睐,吸引了2000多万美元投资。Nancy Kelley是纽约一家顾问公司Nancy J Kelley + Associates的总裁兼CEO,她指出,在初创公司、风投资金以及创业理念的推动下,合成生物学产业将会呈现爆炸式增长。她说:“这是科学走向大众的一个过程,就如同几年前我们在计算机行业目睹的创新革命一样。(经历过这场革命的洗礼,)任何人都有能力运用生物科学做一些有意义的事情。”合成生物学行业之所以一飞冲天,并拥有火箭式的蹿升速度,有一个原因不能不提:加入行业的门槛降低。最能体现这点的莫过于基因测序的价格。根据英国学术刊物《自然》的数据显示,基因测序在2008年的费用大约为1000美元左右,但现在这一价格预计会持续降低。这就意味着,对于那些有意在这一领域大展拳脚的创业者而言,即使不投入巨资,也可以将基因生物技术转化为驰骋商场的产品。Ryan Bethencourt来自创业孵化摇篮Indie.Bio。他认为,以上提到的经济因素变化其实还只是冰山一角,如果以信息技术产业奉行的摩尔定律推测,经过有效的成本削减,数字技术的威力将会以指数级的速度迅速增长,带来发展空间无比广阔的商机。Indie.Bio总部位于美国旧金山,是美国首家合成生物科学领域的创业加速器。作为公司的项目主管兼风投合伙人,Bethencourt解释说:“我们将能走得更远,而假如站在未来的节点上,我们或许会觉得生物科学曾经的窘状简直不可思议。过去,生物科学简直是一潭死水,就是一群科学宅人窝在实验室里埋头捣鼓。而今,生物学在我们所有人面前铺开了崭新的道路。”如果说有些人已经先行一步,把握着新一代生物技术市场的脉搏,Bethencourt肯定属于这类先驱。2014年成立以来,Indie. Bio扶持了超过75家初创公司,扶持形式之一是提供导师服务,Bolt Threads就是Indie.Bio创业摇篮里的受益者之一。不仅如此,还有一些生物科技公司甚至可以直接加入Indie.Bio创业加速器。其孵化加速模式其实很简单,而且,该机构在美国和爱尔兰都开展了创业加速项目,其中美国项目的参与企业可以获得20万美元的种子轮融资,在实验空间、设备供应以及创业指导等方面还会额外得到5万美元的支持。别小看这些前期融资,一旦上了轨道,这些合成生物领域的初创公司会影响不少行业。FREDsense Technologies是一家生产某种特别传感器的科技公司,总部位于加拿大艾伯塔省卡尔加里市,其传感器可以用来检测饮用水里含有的化学物质。该公司COO David Lloyd表示,这种工具会让本地社区和其他相关利益方更了解饮用水的状况,也更有利于他们做出用水管理的决策。 Lloyd解释道:“如果能够收集到这类水质信息,你就可以察觉到其中存在的潜在问题,并迅速采取针对性的行动,相比之下,传统方法可能无法做到这点。可以说,这样看似微不足道的水质测试方式,却足以引起天翻地覆的变化。”

尽管合成生物学商机无限,推出商业化的产品仍面临极大挑战。其中最大的挑战就是市场营销,因为可能会涉及到道德伦理问题。该领域里的大部分公司都在尝试用某种方式改造人体细胞或者DNA,一些潜在客户担心企业会滥用生物科学技术。第二大挑战,则是怎样透过现象看本质。随着生物黑客越来越为大众所知,面对贴着如此高大上标签的概念,我们难以辨别哪些创新真正值得关注。此外,合成生物科技公司还要面对一重挑战,就是要不断保持在业内的领先地位。Bethencourt指出,如今有太多公司打着这类技术的旗号亮相,创业者应该明确怎样在激烈竞争中脱颖而出,必要时该怎样联合同行抱团行动,如何争取外部融资,一旦看准时机又该如何毫不迟疑地将成果推向市场。归根结底,Bethencourt已经告诉了我们一条良策。至少对任何一个行业而言,企业都可以凭借这个方法站稳脚跟。既然我们从生物科学中汲取了新鲜的养分,何不举一反三,让它在其他领域也大放异彩呢?